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就像鸟类和哺乳动物在雨林中携带种子一样,绿海龟和儒艮在它们喂食时传播海草植物的种子。詹姆斯库克大学TropWATER中心的团队在大堡礁的海草草甸中发现了一种独特的关系。我们跟着喂海龟和儒艮,收集他们漂浮的粪便样品。然后,萨曼莎做了一项令人羡慕的工作,即筛选数百个臭臭样品,找到任何海草种子。这些种子的大小范围从几厘米到几毫米,因此可能需要显微镜的帮助。一旦发现任何种子,就用化学染料(四唑鎓)染色,看它们是否仍然存活(能够生长)。绿海龟和儒艮是礁石上的标志性动物,海草是它们的食物。儒艮每天可以吃35公斤湿海草,而海龟每天可以吃掉高达2.5%的体重。没有富有成效的海草草甸,它们就无法生存。这种关系在2010 - 11年突出显示,当时严重的洪水和热带气旋Yasi的影响导致北昆士兰海草急剧下降。在这次海草衰退之后的一年里,整个昆士兰海岸的饥饿和搁浅的海龟和儒艮的数量出现了飙升。詹姆斯库克大学的海草团队已经绘制,监测和研究大堡礁海草的健康状况超过30年。虽然珊瑚礁对游客更具吸引力,但大堡礁世界遗产区实际上包含的海草面积大于珊瑚,占世界海草种类的20%左右。海草生态系统也保持了充满活力的海洋生物,许多鱼类,甲壳类动物,海星,海参,海胆和更多的海洋动物将这些草地称为家园。这些水下开花植物是珊瑚礁生态系统的重要组成部分。海草使沉积物稳定,从大气中吸收大量的碳,并在水到达珊瑚礁之前过滤水。此外,大堡礁的海草草甸支持世界上最大的海龟和儒艮种群之一。萨曼莎的研究值得付出努力。在海龟和儒艮的大便中都有至少三种海草种子的种子。还有很多 - 每克便便多达两粒种子。大约十分之一是可行的,这意味着他们可以成长为新植物。根据对沿海水域动物数量的估计,食物通过肠道所需的时间,以及从装有卫星标签的动物收集的运动数据,每天在移动中可能有多达500,000个活的种子在大堡礁。这些种子的总运输距离可达650公里。这意味着海龟和儒艮通过运送种子连接遥远的海草草甸。这些种子改善了草地的遗传多样性,可能有助于草地在飓风破坏或丢失后恢复。这些动物有助于保护和培育自己的食物供应,这样做可以使周围的珊瑚礁生态系统更具弹性。近年来,海草草甸一直处于压力之中。一系列洪水和飓风使得草地状况不佳,恢复过程中不完整且依赖于地点。这项研究表明,这些生态系统有恢复的途径。如果我们关注环境,海草可能会在没有人为干预的情况下恢复。这项工作强调了我们还需要了解珊瑚礁系统如何相互连接和协同工作的多少 - 以及我们需要多少保护我们奇妙和惊人的珊瑚礁环境的每一部分。

作者:狐奎